La exploración de Marte ya ha comenzado, con el lanzamiento exitoso de la misión MARS 2020. Pero las agencias espaciales ya piensan en los siguientes pasos a dar, y uno de ellos consiste en traer material del planeta rojo para poder analizarlo. En este proceso tendrá un papel clave el Earth Return Orbiter (ERO), una suerte de “camión” espacial creado por Airbus (en colaboración con la NASA y la European Space Agency, ESA) para traer rocas desde allí.

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Será una obra de ingeniería de gran nivel y es que, cuando se lance al espacio en 2026, será un satélite que pesará 6,5 toneladas de peso y tendrá una envergadura de 39 metros debido a los paneles solares necesarios para capturar la energía que hará que funcione el motor de iones que lo propulsa.

El lanzamiento se llevará a cabo utilizando un sistema que combina la electricidad con la propulsión química, llegará al planeta rojo, orbitará a su alrededor y volverá a la Tierra con las preciadas rocas. Ahora bien, ¿cómo las recogerá?

El Perseverance (un rover de seis ruedas que forma parte de la misión MARS 2020) las recogerá en la superficie y después las introducirá en un cohete que la NASA colocará en la superficie planetaria a finales de esta década. Cuando llegue el momento, los lanzará hacia el espacio en un contenedor del tamaño de una pelota de fútbol y el ERO tendrá que maniobrar para hacerse con él.

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BBC News ha contactado con el Dr David Parker, Director de Exploración Humana y Robótica de la ESA, quien ha explicado que “esto no es solamente el doble de difícil de una misión a Marte típica, es elevado al cuadrado cuando piensas en la complejidad que implica”. Y continúa: “El satélite que Airbus va a construir, me gusta llamarlo ‘primer nave de cargamento interplanetaria’, porque es lo que hará. Está diseñada para llevar cargas entre Marte y la Tierra”.

En total se calcula que este proyecto supondrá el desembolso de unos 7.500 millones de euros en un periodo de 10 años.

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